Snookerin Roger Federer - lunastaako hän viimeinkin jättilupaukset?

Snookerin Roger Federer - lunastaako hän viimeinkin jättilupaukset?
Kiinan ihmelapsi Zhao Xintong on tehnyt pitkään tuloaan snookerin huipulle. Tällä kaudella tuli vihdoin myös uran ensimmäinen iso turnausvoitto. Mitä "snookerin Federeriltä" voidaan odottaa jatkossa? (Kuva: GettyImages)
Zhao Xintong herätti kohua snookerpiireissä jo vuosikymmen sitten. Lähinnä Aasiassa pelannut teinipoika kaatoi turnauksissa kovia nimiä ja sai vuolaita kehuja lajin huipuilta. Kutsuja sateli myös ammattilaistason turnauksiin, jossa menestys oli vaihtelevaa. Nuorukaisen lahjat kuitenkaan eivät jääneet keneltäkään huomaamatta.

Ammattilaiseksi Zhao siirtyi vuonna 2016 perinteiseen tapaan. Snookerin ammattilaiskiertueen Main Tourin karsintaturnaus Q Schoolissa tuli sen verran menestystä, että portit kiertueelle aukesivat. Ensimmäiset kaudet menivät totutellessa ammattilaiskiertueen kovaan vaatimustasoon. Viime ja varsinkin tällä sesongilla on kuitenkin alkanut tapahtua. Isosti.



Snookerin Roger Federer?


Zhaon uran kohokohta tähän asti osui loppuvuoteen 2021, kun nuorukainen pokkasi yhden lajin suurimmista palkinnoista. UK Championship on lajin yksi suurturnauksista ja kevään snookerin MM-turnauksen jälkeen juuri UK:n voitto on lajin himotuin. Viimeistään tuon saavutuksen jälkeen lapsenkasvoinen Zhao oli jokaiselle vähänkin snookeria seuraavalle tuttu hahmo.

Isoimmat otsikot saatiin kuitenkin jo tuon voitokkaan turnauksen aikana. Snookerin kaikkien aikojen suurin pelaaja, legendaarinen Ronnie O'Sullivan, kohahdutti vertaamalla Zhao:a tennisässä Roger Federeriin. Ei toki niinkään saavutusten, vaan puhtaasti lahjakkuuden perusteella. Värikkäistä lausunnoistaan tunnettu O'Sullivan muisti myös mainita, ettei ole koskaan nähnyt oman lajinsa parissa yhtä lahjakasta pelaajaa.

Ei O'Sullivan kuitenkaan pelkästään kehuja lähettänyt nuorelle virkaveljelleen. "The Rocket" nosti sivulauseessa esiin myös sen tosiseikan, että Zhao ei kaikista lahjoistaan huolimatta ollut vielä voittanut yhtään mitään. Tämä fakta toki muuttui hyvin nopeasti, kun pari päivää myöhemmin Zhao nosti ilmaan himoitun voittopystin Yorkin Barbican-teatterissa.

Voitot ruokkivat voittamista, sanotaan. Tämä piti paikkansa myös Zhaon osalta, sillä seuraava iso voitto tuli jo muutaman viikon päästä. Berliinin Tempodromilla pelattu German Masters päättyi sekin tammikuun lopulla 2022 Zhaon voitonjuhliin. Kaksi pokaalia alle kahden kuukauden sisään on ammattilaissnookerissa äärimmäisen vaikea tehtävä, joten puheet Federer-vertauksesta nousivat jälleen esiin.

Noiden tulosten myötä Zhao nousi myös selkeästi maailmanrankingissa top-10 sijoille. Tämä tarkoittaa automaattista osallistumisoikeutta kaikkiin mahdollisiin turnauksiin. Isoin etu hyvästä rankkauksesta on kauden kohokohdan MM-turnauksen osalta, Crucible-teatteriin pääsevät automaattisesti vain maailman kuusitoista parasta. Muiden kohtalona on karsia paikasta parrasvaloihin.



Mitä seuraavaksi?


Vertailut Federeriin eivät luonnollisestikaan ole reiluja nuorelle kiinalaiselle. Zhao on nyt 25-vuotias ja tilillä on kaksi suurta turnausvoittoa, joista toinen snookerin "Grand Slam-turnauksesta". Sveitsiläinen tennislegenda Federer oli samanikäisenä valloittanut jo Wimbledonin neljästi ja voittanut yhteensä peräti kahdeksan Grand Slam-turnausta.

O'Sullivanilla olikin selkeästi pointtinsa kritisoidessaan nuorta superlahjakkuutta voittojen puutteesta verrattuna lahjoihin. Toisaalta vertailu näiden kahden lajin välillä on muutenkin erittäin vaikeaa. Tennispelaajan elinkaari huipulla alkaa nuorempana ja kääntyy väistämättä kohti auringonlaskua jossain kolmenkympin tienoilla, snookerissa huipulla voi hyvin olla vielä lähes viisikymppisenäkin. Tästä hyvä esimerkki on O'Sullivan itse, mies on 46-vuotiaana maailmanlistan ykkönen ja yksi suosikeista jokaisessa isossa turnauksessa.

Zhaolla on siis varovaisestikin arvioiden parikymmentä vuotta aikaa täyttää palkintokaappiaan. Sieltä tuskin koskaan tulee löytymään Federerin tapaan kahtakymmentä "Grand Slam"-pystiä tai toistasataa turnausvoitoista kertovaa pokaalia. Se ei silti tarkoita sitä, etteikö Zhao voisi lunastaa potentiaaliaan täysimääräisesti.

Useampi kuin yksi maailmanmestaruus ja pitkä ura maailman rankinglistan kärjessä tekisi Zhaosta lajilegendan ja vähintäänkin kaikkien aikojen parhaan aasialaispelurin. Odotukset ovat huippukorkealla, loppu on kiinni nuoresta "lapsenkasvoisesta tappajasta" itsestään.